在黄石公园典型的六月一日,在拉马尔谷地放牧数百只野牛并不罕见。牧群似乎漫无目的地在蜿蜒的河水穿过的草地上来回移动,只是田园诗般的人物。但是,事实证明,这还远远不够。

实际上,野牛咬掉并吞下的每片草都从根本上操纵着景观,以维持自己的最佳草料。他们甚至改变了黄石广阔草原上春季绿化的方式。

如果没有野牛在景观上自由移动,黄石公园植物生长的春季将更短,生境将不像绿色,草也将不那么营养。

值得注意的是,这使野牛与其他物种的迁移不同。

当野牛在夏季中旬到夏末上升到更高的高度时,牛群的蹄子和饥饿的嘴角使草原恢复到植物生长的早期阶段。实际上,野牛的放牧强度如此之高,以至于它们在草料变绿时将时钟倒转,在春季时重置。

野牛对黄石植物生长的影响是如此之大,以至于NASA卫星上的传感器可以从外层空间检测轻度或重度放牧区域之间的草地动态差异。在黄石野牛聚集的地方,植物的绿化情况有所不同,这并不是当地天气的偶然现象-野牛及其强烈放牧是原因。

由黄石国家公园科学家Chris Geremia和Rick Wallen领导的团队进行的研究发现了野牛使这一范围受益的发现。他们与怀俄明大学,蒙大拿大学和美国地质调查局的生物学家合作。

该小组今天(11月18日)在《美国国家科学院院刊》上发表了一篇题为“绿色野牛的迁徙工程师”的论文,这是一本发表了许多学科的新发现的领先期刊。

“我们一直在黄石公园研究野牛已有一个多世纪的历史了,但是这种关于野牛通过运动和放牧来设定春季条件的想法在黄石公园或其他地方从未得到证实,”杰拉米亚说,黄石国家公园首席野牛生物学家。

多年以来,全球的生态学家已经认识到,野牛和牛羚等物种会大量聚集并强烈放牧,从而形成“放牧草坪”,从本质上讲,大量放牧以及尿液和粪便沉积的受精会刺激近乎连续的新草地植物生长。

反复放牧一个区域可以使它不断生长,就像割草机修剪高尔夫球场一样。但是以前的大多数研究仅在相对较小的规模上量化了这种影响。

这些发现是Geremia和Wallen对黄石野牛进行多年研究的结果,他们部署了GPS项圈来追踪野牛的迁徙,同时还建立了野外实验来评估放牧强度。在13年的时间里,研究小组追踪了整个公园中的野牛,并量化了它们的觅食习惯,并在实验进行时对植物进行了详细测量。他们还收集并分析了许多野牛粪便样本。

美国地质调查局怀俄明州鱼类与野生动物合作研究小组负责人马修·考夫曼说:“数据表明,与野牛不允许放牧的野牛相比,野牛严重放牧的草更有生产力。” “被割的草料具有较高的氮碳比,这是营养质量的标准指标。绿化更早,更快,更强烈并且持续时间更长。”